Evolución histórica de la vela.

Este  articulo tiene la finalidad de hacer un recorrido històrico lo mas apegado a la historia, acerca de los cambios que tuvo la vela durante varios siglos y su confrontaciòn con las nuevas tecnologías marìtimas.  Sencilla en sus formas, complicada en la concepción de sus funciones, se convirtió de ser una herramienta necesaria en la aventura de conquistar el mar, a ser la viva imagen de la libertad, de sueños, de grandeza y hasta de conquista, se ha visto ligada a la ascensión de miles de figuras de personajes famosos y paìses que modificaron la historia y el mapa mundial, y que tambièn a algunos los acompaño en su derrota.

Utilizada por la mayorìa de las naciones del planeta, fuè llevada a lo largo de la historia  a una evolución vertiginosa adoptando cambios diversos, considerados como autènticos avances tecnològicos.

La vela desde el punto de vista de definición es una tela utilizada para proveer propulsión a las embarcaciones, utilizando la fuerza del viento.

Es parte del aparejo, el cual se entiende como el conjunto de palos, vergas, jarcias y velas. En su funciòn reciben la acometida de la fuerza del viento, la cual trasmiten en un impulso a las vergas y estas a su vez a los mástiles, acciòn que provoca una fuerza propulsiva sobre la embarcaciòn.

Los orìgenes de la vela no son del todo conocidos, diversos hallazgos arqueològicos nos llevan a ubicar el concepto primigenio de la vela en una de las civilizaciones mas antiguas del mundo, el antiguo Egipto, donde se ha ubicado su probable aparición durante el perìodo predinàstico, o llamado tambièn  arcaico hacia los años 3200 al 2700 a.c. , en excavaciones se han logrado observar en urnas de arcilla encontradas, representaciones de alguna embarcaciòn a vela navegando sobre la superficie del rio Nilo.

Estas embarcaciones presentaban en su aparejo un mástil central y una verga transversal donde se colocaba una vela cuadrada,  y se auxiliaba con dos remos en la aleta (parte lateral trasera) para dirigirlo. 

La vela mas antigua conocida es la vela cuadra, tambièn llamada redonda  (aunque no tiene relaciòn este nombre con su forma), que puede llegar a ser de forma trapezoidal. El tipo de vela cuadra, recibe el viento desde la popa, debido a su gran superficie y por su forma no es capaz de ceñir el viento, esto es navegar formando un àngulo menor a los 90 grados respecto a la direcciòn del viento.

En la antigüedad, en el periodo clàsico (del año 439-338 a.c. aproximadamente) estas naves seguìan dependiendo de remos para las travesías largas, pues con solo velas cuadras no podìan navegar contra el viento.  

Una de las naves mas sobresalientes en la era antigua de la vela fuè el trirreme; una nave que tenìa tres hileras de remeros en cada costado, cuya invenciòn se atribuye a los corintios en el siglo VII a.c., contaba con una vela cuadra en el centro, durante el siglo V a.c. fuè el tipo de embarcaciòn bèlica mas notable tanto en las flotas griegas como en las persas, tal como se detalla en el transcurso de la guerras mèdicas (490 a.c.), sin embargo los romanos en el siglo II agregaron una mejora al trirreme, consistente en una vela pequeña adelante, la vela cebadera, y otra mas sobre la vela mayor, la gavia, las velas se arriaban para cuando se entraba en combate, dejando la maniobra a los remeros durante la acciòn.

Estas naves eran gobernadas mediante dos espaldillas, un tipo de remo mas grande que el habitual, situados uno a cada lado del castillo de popa.

El drakkar, tambièn llamado langskip, otra embarcaciòn antigua remonta su aparición al comprendido entre los años 700 y 1000, fuè utilizada por escandinavos y sajones, fuè el icono militar de los escandinavos, eran embarcaciones largas estrechas y livianas, carecìan de cubierta, tenìan remos en casi toda su longitud, su movimiento lo propulsaban los remeros, llevaban un solo mástil situado hacia el centro de la nave y una vela rectangular grande, necesaria sobre todo durante travesías largas, casi todos los drakkars carecìan de cuadernas.

Estas velas las fabricaban de diversos materiales entre ellos lana, prueba del rendimiento de este tipo de velas es que se ha comprobado las incursiones de estas naves en el norte de Europa e incluso en Terranova en el continente americano. Los drakkars se clasificaban de acuerdo a su tamaño, construcciòn y categoría, los mas sobresalientes fueron el snekke, que era mas pequeño, podía tener alrededor de 17 metros de eslora. Los barcos dragòn, eran mas grandes y llegaban a tener tripulaciones de mas de cien hombres.

Desde el año 600 a.c. se ha documentado la presencia del junco posiblemente una de las embarcaciones a vela mas antiguas del mundo, y una de las pocas que aùn se mantienen en uso, el casco posee una popa corta y carece de quilla. Fueron las embarcaciones tipo del mar de China.  Desde el siglo I se tiene noticia del uso del timòn central y la brújula por los chinos. Gengis Kan y Kublai Kan los utilizaron en su intento de invadir al Japòn.

Los aportes de los chinos a la navegación a finales del siglo XI, provocò grandes cambios en la construcciòn de embarcaciones en Europa. El uso de navìos con varios mástiles se considera tambièn una aportación mas de los chinos.

En el afàn de poder navegar en contra del viento y como un evoluciòn de la vela, aparecen las velas triangulares tambièn llamadas latinas, de cuchillo o àuricas, estas permitìan entonces ceñir el viento, lo cual permite navegar en contra de la direcciòn de este, en ángulos menores a los 90 grados, inclusive llegando hasta los 45 grados.  

Se cree que el origen de la vela triangular data del siglo III, en el océano Indico, aunque no es del todo conocido.  La vela latina posiblemente fuè de origen àrabe o polinesio, de ahì se deriva la llamada vela latina mediterrànea y  vela latina de las Bermudas o bermudina.

En el siglo XIII la vela latina es de uso comùn en el Mediterràneo y debido a la influencia nòrdica se presenta una corriente del uso de la vela cuadra nuevamente.

A partir del siglo XIII; se hace notorio cada vez mas la construcciòn de navíos mas de un mástil. La Coca embarcación que existiò durante cinco siglos (XIII-XVIII) usaba al principio una sol vela cuadrada, llegando a alcanzar hasta cuatro mástiles en el siglo XVIII, con velamen siempre cuadrado.

Durante el siglo XV se hace cada vez mas habitual en Inglaterra el buque de dos y tres palos, al principio la disposición de los mástiles era muy cerca de la proa y la popa y solo llevaban velas cuadradas. Este hecho fuè evolucionando el tamaño de las velas y el nùmero de los mástiles llegando a ser usuales los barcos de tres mástiles. La vela latina fuè la primera vela de cuchillo en el mundo, llegando  ser muy popular tanto en el Mediterràneo como en Oriente medio.

El jabeque, embarcación considerada como una evolución del Dromòn bizantino y  la Galera, fuè una nave de aparejo totalmente latino,  que la hacìa àgil en la maniobra, siendo utilizada frecuentemente por pirtatas y corsarios.

Jabeque de la Real Armada

  • Modelo de jabeque de la Real Armada española (s. XVIII). Núm. de catálogo: 367. Museo Naval de Madrid.

Otro navìo de aparejo latino fuè la galera medieval con dos mástiles que conservaban los remos, efecto que facilitaba los abordajes o para cuando habìa viento escaso. La evolución de la vela triangular en manos de los holandeses que llegaron a ser potencia marìtima mundial en el siglo XVI, desembocò en una nueva modalidad adecuada para navegar con pequeños buques en canales y rìos, inclusive en costas  poco profundas, siendo una nueva vela de cuchillo;  la vela de estay o vela tarquina o de abanico, siendo esta ultima una vela de forma rectangular , fija al mástil por uno de sus lados y una vara diagonal para extenderla.  Se usò  tambièn en grandes embarcaciones, apareciendo en estas  hasta finales del siglo XVII.

La carabela es considerada como la antepasada de los veleros de tres mástiles, era ligera, alta y larga hasta 30 metros de eslora inclusive. Usaba aparejo redondo o latino, tres màstiles una cubierta y castillo de popa elevado. Esto le permitìa soportar viajes a travès del Océano, fuè utilizada tanto por españoles y portugueses.  Fuè diseñada en la escuela de navegación de Sagres en Portugal, fundada por Enrique el Navegante en el siglo XV. En un principio las carabelas fueron concebidas como embarcaciones pesqueras,  evolucionando su uso después para la carga y la exploraciòn.

Hay dos tipos de carabelas; la latina que lleva solo aparejo latino y las carabelas redondas que llevan en el mástil de proa vela cuadra, este tipo de embarcación requerìa mas destreza en su manejo que las embarcaciones comunes de la edad media como la carraca o nao, embarcación de aparejo redondo y alto bordo.

Cristóbal Colòn, emprendiò su famosa  odisea; en busca de “las Indias”, que culmina al pisar suelo americano el 12 de octubre de 1492.  A bordo de la una Nao, La Santa Maria, como nave capitana de la expedición y las carabelas La Niña y La Pinta, que eran carabelas latinas. Ya en la etapa posterior al descubrimiento de Amèrica en el siglo XVI; las carabelas fueron cayendo en desuso.

En este momento se gesta una evoluciòn en el estilo arquitectónico de los navìos, dando lugar al galeòn que es una derivación de la carraca, pero con la velocidad similar a la carabela. Los galeones eran mas elegantes, mas grandes y con mayor capacidad de fuego siendo esta transición un fenómeno de tecnología para la època.

Durante el siglo XVI, los navìos aprestaron una vela mas encima de la gavia, el juanete y a principios del siglo XVII, se agrega otra vela mas al bauprès la sobrecebadera, siendo esta sustituida cièn años mas tarde por otra mas efectiva, el foque (todas las velas triangulares que se amuran en el bauprès y sus botalones ).

Durante el siglo XVI surgieron dos tipos de galeones; el español que era de mayor tamaño y el inglès. Estos tuvieron la oportunidad de enfrentarse cuando Felipe II de España  decide atacar Inglaterra con la “Grande y Felicìsima armada”, tambièn conocida como  la Armada invencible; siendo uno de los mas notables galeones el San Martín, buque insignia, estos galeones ya combinan  velas cuadras y triangulares.

Galeón español

  • Grabado de un galeón español.

La evolución de los galeones trae consigo cambios importantes en las velas, tanto en su nùmero como en el tamaño y la  modalidad de agregar velas triangulares entre los mástiles.

En el siglo XVIII; el aparejo se hace mas funcional, para tomar rizos efectivos a las velas, mayor prestancia para ceñir etc. A fines del siglo XVIII se empieza a usar una cuarta vela sobre el juanete, llamada sobre juanete. Terminando este siglo la navegación a vela es mas compleja; pues se utilizan mas aparejos, mayor nùmero de mástiles que van de dos hasta siete en algunos veleros.

La mayor parte de los navìos de lìnea y fragatas ya presentaban sobre todo aparejo redondo, añadiendo velas triangulares en los palos de mesana y bauprès. El mayor navìo de linea en el mundo fuè  el Santìsima Trinidad,  construido en la Habana Cuba en 1769. El navìo de linea desapareciò de las armadas en la primera mitad del siglo XIX.

Uno de los veleros mas eficientes durante este siglo XIX fuè el clipper cuyo nombre deriva de clip, cortar o recortar, quizà le quedò el nombre por su lìnea estilizada o por acortar las distancias.  Creando un cambio radical en el diseño naval en la dècada de 1830,  es desarrollado en Escocia un nuevo concepto para realizar un barco mas ràpido movido a vela, este cambio le hizo tener cierta ventaja frente al barco de vapor.

Sin embargo a fines del siglo XIX y con la apertura del canal de Suez y la disminución de la distancia en la ruta Londres Shangai, propinò a estos veleros el golpe que vendrìa a considerarlos anticuados y obsoletos. Uno de los mas conocidos de estos barcos es el Cutty Sark que fuè construido en 1870.

Después de tanta grandeza en la navegación a vela, aparece la màquina de vapor que vendrìa sustituir los aparejos tradicionales. Con el tiempo la propulsión mecànica  se hizo cada vez mas barata y durante los acontecimientos de la primera guerra mundial, los costos de jarcias y lonas aumentaron de tal forma que la agonìa para los veleros no duro mucho, terminando asì una de las glorias de la navegaciòn  mundial,  la era de la vela.