La Batalla de Trafalgar. La columna de Nelson.

Nelson mantuvo el acercamiento a la flota combinada desde el amanecer con una formación en paralelo a estos, que derivó en dos columnas, claramente orientadas a cortar la línea franco española. La columna de Nelson se componía de 11 navíos, al que se le uniría en pleno combate el "Africa", que había sido destacado en otras comisiones y no había llegado a tiempo. La columna se dirigía en línea recta.

A las 12.40 el Victory de Nelson alcanzaba ya a la flota franco-española. Varios navíos españoles dispararon algún tiro para comprobar la distancia y poco más tarde se hizo el fuego generalizado. El Bucentaure disparó los primeros tiros eficaces a las 12.15 cuando el Victory se acercaba y se estima que el navío británico podría haber tenido no menos de 50 bajas cuando alcanzó la línea aliada y unos 90 impactos en las velas, esto nos hace suponer que si las tripulaciones aliadas hubieran sido como las británicas y se hubiera formado una línea cerrada los británicos hubieran tenido muchísimas bajas antes de traspasar las líneas enemigas.

El escritor Mark Adkin en su libro sobre la campaña de Trafalgar da los siguientes datos sobre la cadencia de disparo en estos primeros momentos de la batalla, durante el acercamiento del Victory de Nelson entre las 12:05 y las 12:30. Según él el Mont Blanc (74) hizo en 5 minutos 2 descargas, lo mismo que los Duguay Trouin (74), San Agustín (74), Bucentaure (80) y Redoutable (74). Mientras que el San Francisco de Asís (74), el Heros (74) y el Santísima Trinidad (136) hicieron en 10 minutos 3 descargas. En total durante todo ese tiempo fueron disparados unos 846 proyectiles. De los disparados se calcula que unos 130 disparos (el 15%) dieron en el navío de Nelson. Y de esos 130 que dieron en el Victory como ya hemos dicho unos 90 dieron a las velas o jarcia (70%) y el 30% restante al caso y cubiertas.

La intención original de Nelson era pasar entre el Bucentaure (Villeneuve) y el Santísima Trinidad, pero el Bucentaure largó trapo y el Trinidad recogió velas cerrando el hueco que obligó al navío de Nelson a pasar por estribor del Bucentaure. El "Santisima Trinidad" y el "Bucentaure" abren juntos fuego sobre el Almirante inglés, ocasionándole bastantes bajas, un sólo tiro de palanqueta del "Santísima Trinidad" mata a nueve infantes de marina de una vez (esta palanqueta, por cierto, se encuentra en el National Maritime Museum de Greenwich), además el "Victory" pierde el palo de mesana no sin antes causar gran daño al navío de Villeneuve cuando el navío británico le pasó por la popa.

  • ..."se dirigía [el Victory] a cortar por la popa del Bucentauro, y cuando iba a cruzar por el través de barlovento del Trinidad, a un tercio muy corto de tiro de cañón, rompió ésta el fuego más bien dirigido e incesante y terrible, tanto que desde aquel momento empezó a experimentar el Victoria averías de la mayor consideración en su arboladura y aparejo; y a la mitad del combate, como a las dos de la tarde, ya había desarbolado del palo de mesana por su fogonadura, de sus masteleros mayores y sus vergas todas, y se hallaba sin gobierno para dirigirse a efectuar su valerosa resolución de cortar la línea"...

El Victory corta la línea atacando al navio de Villeneuve

  • Pintura de Robin Brooks que representa el momento en el que el Victory corta la línea combinada disparando a bicajarro contra el Bucentaure de Villeneuve.

Pero los disparos no detienen al buque británico. Esto dura entre 30 y 40 minutos.

Por fin, a las 13h 00 exactamente, el viejo navío de tres puentes llega al "Bucentaure", sin haber casi disparado. Según los historiadores franceses Villeneuve intenta encabezar un abordaje, y tras coger un estandarte imperial dirijirse con sus hombres al Victory gritando:

"¡Voy a llevarla a bordo del buque enemigo, vamos a allá!". Algo que es indemostrable y que parece más bien fruto del romanticismo de la época de algún escritor.

bala de cañón de 36 libras disparada por el "Santísima Trinidad" y que quedó encajado en una madera del "Victory"

  • En el National Maritime Museum de Lóndres hay expuestos muchos restos de la batalla. Uno de ellos es esta bala de cañón de 36 libras disparada por el "Santísima Trinidad" y que quedó encajado en una madera del "Victory" de Nelson. (Foto de dicho Museo).

Hay que precisar que además de su tripulación, Villeneuve llevaba en su navío con él dos compañías de infantería de marina, y tres en el "Redoutable". El abordaje pues era buscado por el Almirante francés, quizás veía en esto la única solución para evitar el desastre. Aunque sin carronadas, ni siquiera obuses, para contrarestar las propias de los británicos se hace difícil pensar que de verdad buscaran el abordaje, viendo el serio peligro al que se exponían con dichas armas cargadas de metralla.

Batalla de Trafalgar

  • El Victory junto con el Redoutable y el Temeraire al que se les unió el Fougueux en la encarnizada lucha. A la izquierda el Trinidad casi desarbolado tras un duro castigo. Pintura del Royal Naval Museum de Porstmouth.

El Capitán del Victory, Hardy, se decidió de otro modo. Temiendo por la vida del Almirante Nelson, con razón, Hardy ordena hacerse a un lado, evitando al "Bucentaure" y echándose sobre el más débil de los buques aliados, el "Redoutable", de setenta y cuatro cañones del Capitán Lucas. Para que Nelson pudiera seguir dirigiendo la lucha prefirieron enfrentarse a un navío de 74 cañones, con los que los 104 del Victory podrían arreglarse mejor. Pero lo que no sabían los británicos es que estando los dos navíos a "toca penoles" entrarían en juego los tiradores. Ya lo dijimos, no falta gente a bordo del pequeño buque francés, contando con tres Capitanes de infantería con sus respectivas compañías. Ordenando a sus tiradores de primera en el aparejo, se dispuso a combatir a golpe de fusilería. Tan eficaz era el fuego de los tiradores de primera franceses que Nelson ordenó a las tripulaciones de los cañones de 12 libras del castillo y alcázar que bajaran a las cubiertas inferiores.

Cubierta del Victory, con Nelson.

  • Pintura que representa la cubierta del Victory en pleno combate. A la derecha de la imágen está representado Nelson, que moriría al poco tiempo de un disparo enemigo. No fue el único en hacerlo ya que la cubierta al final del día quedó sembrada de cadáveres. Pintura del Royal Naval Museum de Portsmouth.

Los marineros británicos caían uno tras otro en el alcázar y el castillo de proa. Sorprendidos ante este inesperado revés, Nelson, que se paseaba a pasos lentos sobre la cubierta, se paró en seco. De repente, cayó mortalmente herido.

Momento en el que Nelson recibe el disparo mortal de un tirador del Redoutable
  • Momento en el que Nelson recibe el disparo mortal de un tirador del Redoutable, desde donde los británicos recibieron una lluvia mortífera de balas de mosquete que causó muchas bajas. (Pulse en la imágen para su ampliación).

Era aproximadamente 1.25 cuando el disparo de un tirador de primera francés hirió a Nelson en la espina dorsal. El Redoutable había conseguido 19 muertos y 22 heridos en su particular batalla.

Plano con el ataque de la columna de Nelson

  • Pulse en la imágen para su ampliación. Situación del centro de la línea combinada y penetración de la columna de Nelson (de 11.45 a 14.00). Nótese como el Trinidad, a las 14.00 horas empieza a ser rodeado por elementos británicos, mientras que el Bucentaure y el Redoutable se encuentran atrapados entre el Victory y el Temeraire. Fuente: Corpus Documental de la campaña de Trafalgar, J.I.G Aller. 2004.

La situación desesperada del Victory cambió con la ayuda del navío Temeraire de 98 cañones que había conseguido llegar a estribor del Redoutable y se colocó entre el Victory y el Neptune (el francés), disparando a los dos barcos franceses (debido a las carronadas de gran calibre que el Temerarie despachó en su llegada causó gran mortandad entre las tripulaciones francesas y británicas del Victory, y es que estas armas eran tremendamente mortales y tremendamente imprecisas a cierta distancia), pero fue duramente disparado por el San Justo y San Leandro. Usando las dos bandas de cañones el Temerarie fue duramente contestado. El Temerarie se "enganchó" junto al Redoutable francés y libraron un intenso duelo artillero. Juntos, los dos barcos británicos, con tres veces la potencia de fuego del navío francés, se pusieron a batir a quemarropa al Redoutable, quien finalmente se rindió al Victory con 487 muertos y 81 heridos de un total de 643 tripulantes.

Momento en el que el Redoutable recibe una definitiva andanada antes de su rendición

  • Momento en el que el Redoutable recibe una definitiva andanada antes de su rendición. (Pulse en la imágen para su ampliación).

El "Bucentaure", después de haberse dejado maniobrar por el "Victory" y por el "Temerarie", fue atacado por el "Neptune", luego por el "Léviathan", luego por "Conqueror", sin que un sólo buque francés acudiera a su auxilio, y también ocurrió lo mismo con el "Santisima Trinidad", el cual había sido rodeado por hasta cinco navíos británicos puntualmente, ya que en un principio creyeron que era el insignia de la flota.

momento de la definitiva captura del navío  Santísima Trinidad

  • Pintura de Ivan Berryman que representa el momento de la definitiva captura del Santísima Trinidad tras una agotadora lucha con fuerzas múltiples.

Estos dos buques, en conjunto doscientos veinte cañones, tendrían que haber aplastado todo lo que se les oponía bajo sus ráfagas de fuego. Pero fueron ellos quienes fueron aplastados de manera salvaje. Totalmente desarbolados, cubiertos de cadáveres, ahogados de sangre, incapaces de replicar a los buques que habían sabido tomarlos de enfilada, por la popa o por la proa, por las amuras y aletas, terminaron por sucumbir. El buque de Cisneros se rindió el primero, el buque de Villeneuve, el segundo, después de tres horas de una gloriosa pero agonía inútil de ambos.

El Redoutable de 74 cañones entre el Victory de 100 cañones y el Temeraire de 98

  • El Redoutable de 74 cañones entre el Victory de 100 cañones y el Temeraire de 98. (Pulse en la imágen para su ampliación).

Con el Redoutable rendido, el Fougueux, quien acababa de marcharse sin ayudar mucho al Santa Ana, y tras una escaramuza con el Belleisle, atacó al Temeraire por un costado duramente. Como el Temeraire había perdido sus banderas en la batalla, el navío francés equivocadamente creyó que se había rendido y se acercó para el abordaje. Cuando se acercó a menos de 100 metros, el Temeraire soltó una serie de devastadores ataques que arruinaron el barco francés antes de poder responder siquiera. En sólo 10 minutos, el Fougueux se rindió. El Victory se libró del Redoutable, dejando al Temeraire con un barco capturado a cada lado. El Neptune (el francés) siguió disparando contra el Temeraire y sus capturas hasta que llegó el Leviathan.

La batalla de Trafalgar hacia las 2 de la tarde

  • La batalla hacia las 2 de la tarde, vista por el pintor William Lionel Wyllie.

El Leviathan, había dejado anteriormente al Neptune (Br) tratando con el Trinidad, y se dirigió al Neptune (el francés), quien escapó. Sin ninguna captura todavía, se acercó a la vanguardia y se encontró con el San Agustín que venía de trabar combate sobre las 3.00. Cuando dentro de los 100 metros, el español viró a estribor para atacar. El Leviathan viró a su vez y atacó por su lado de estribor. Temeroso de que el español, con buena maniobrabilidad tras estos primeros disparos, el Leviathan corrió a su lado y atacó sin descanso junto con los navíos Orion y Ajax, que a su paso descargaron sus cañones, hasta que una hora después el navío español se rindió. El San Agustín había logrado evitar dos abordajes británicos, subiendo a la gente de las baterías y luchando hasta la extenuación, tanto que ni siquiera se rindió, sino que los británicos lo tomaron al ver que no hacía ya fuego dada la gran destrucción a bordo. Tras haber asegurado su captura el buque británico recibió los disparos del Intrepide francés que volvía con varios navíos desde la vanguardia. Combatieron hasta que el Africa británico, que andaba cerca, se presentó.

Momento en el que el San Agustín traba combate con varios navíos británicos.

  • Momento en el que el San Agustín traba combate con varios elementos británicos. Como se parecia los británicos buscaban siempre atacar en hilera y sosteniéndose mútuamente poniéndose siempre en superioridad numérica.

El Africa había llegado tarde a su posición, ya que venía de una anterior comisión a la batalla, por lo que apresuró su marcha. Cuando finalmente entró en batalla, ya bastante tarde, y creyendo que el Santisima Trinidad se había rendido (ya que le pasó como al Temeraire que perdió sus banderas en el combate), se envió en un bote al Teniente John Smith a bordo para recibir su rendición. Sobre la cubierta del destrozado navío español, fue informado que el barco español no se había rendido y según la costumbre de la época, el comandante español le permitió volver a su propio barco. En la hora y cuarto de su lucha con el Intrepide, fue bastante mal dañado el navío Africa y hubiera acabado rindiendose si el Orion no hubiera llegado disparando salvajemente al navío francés. En la batalla que siguió, Intrepide luchó valientemente, finalmente desarbolado y rodeado por seis barcos ingleses se rindió a las 5.00. Mientras tanto, el Santisima Trinidad, incapaz de luchar y fuera de control, se rindió eventualmente al Prince.

El Santísima Trinidad y el navío Africa

  • Este es el momento de la confusión de los tripulantes del Africa que creyeron que el Santísima Trinidad se había rendido. Los británicos fueron puntualmente devueltos a sus botes tras explicarles los españoles que todavía seguían combatiendo.

El navio Trinidad desarbolado

  • El navío Santísima Trinidad casi desarbolado y con cientos de bajas a bordo a punto de rendirse. A la izquierda el ya rendido y desarbolado navío Bucentaure, de Villeneuve. Pintura del Royal Naval Museum de Portsmouth.

El Contralmirante Dumanoir, que era el jefe de la vanguardia aliada, eventualmente respondió a las señales frenéticas de Villeneuve, a las cuales no había hecho caso durante más de dos horas, y había virado su división hacia las 2.00pm. El Comandante del Intrepide, Luis Antoine Infernet, al igual que el español Cayetano Valdés, a bordo del Neptuno, no podían creerse que en un principio Dumanoir no les hubiera ordenado atacar mucho antes, su disgusto se torna en alegría cuando se ordena virar, sólo para después ordenar virar de nuevo y poner rumbo a Cádiz.

De los barcos en la vanguardia, Scipion, Formidable, Duguay-Trouin y Mont-blanc, todos franceses, obedecieron las ordenes del contra almirante francés." Para no aumentar inútilmente al triunfo de los enemigos del Emperador " Explicará prudencial, e inútil y lamentablemente, quince días más tarde, bajo el cabo Vilano, no lejos de la Coruña. Dumanoir añadirá al triunfo de dichos enemigos rindiéndose con sus cuatro últimos buques al Comodoro Strachan, mientras que sólo el Intrepide y el Neptuno (el español) se habían negado obedecer y se dirigieron prontamente al fragor del combate. Al menos esta versión es la que siempre se ha dado, pero no queda claro si los buques desobedecieron a su contralmirante o fueron interceptados por los británicos mientras seguían las aguas de su insignia. El caso es que se encontraron, como no, con fuerzas superiores.

Plano con los movimientos en la vanguardia de la combinada

  • Pulse en la imágen para su ampliación. De forma inexplicablemente tardía la vanguardia al mando del Contralmirante Dumanoir vira, pero unos lo hacen a avante y otros en redondo, pero ambos alejándose de la batalla y disparando de forma esporádica o lejana. Los navíos que acompañan a Dumanoir disparan contra el Spartiate y Minotaur antes de alejarse definitivamente del combate, mintras que el Intrepide francés y el Neptuno y San Agustín español son los únicos de la vanguardia que combaten hasta el final. El Trinidad como se puede apreciar sigue combatiendo a duras penas contra hasta 5 navíos británicos. Fuente: Corpus Documental de la campaña de Trafalgar, J.I.G Aller. 2004.

Los Ayax, Agamemnon, Orion, Minotaur y Spartiate, al final de la columna de Nelson, se interpusieron a estos dos navíos que acudían al rescate. Mientras tanto el Britannia de 100 cañones, quien había logrado meterse sin ningún gran peligro en la batalla, disparaba de lejos sobre el San Francisco de Asís de 74, que rápidamente intenta acercarse a la cobertura del Rayo de 100. Estos dos buques estaban en un principio tan sotaventeados de su línea que prácticamente no hicieron nada en el combate y se unirían a Gravina más tarde en dirección a Cádiz.

Dejando al Orion con la posesión del Intrepide, los navíos Minotaur y Spartiate persiguieron y machacaron al Neptuno. Fieles a su táctica (insistimos en ella) de enfilar al enemigo, durante la una hora, acabaron con la resistencia del buque español, hasta que se rindió a las 5.10.

Dumanoir y sus cuatro barcos, que huían sin entrar en combate, vieron al Intrepide rendido y al Neptuno sitiado y no hicieron ningun esfuerzo por ayudarlos. Aunque fueron desafiados por el Ayax y Agamemnon que llegaron a dispararlos , pero rehusaron meterse de lleno en la batalla.

El Victory tras la batalla

  • Pintura de Auguste Ballin con el "Victory" de Nelson tras la batalla, como se ve muy machacado.